Als we praten over ruimtevaarders dan komt de gemiddelde Nederlander niet verder dan Wubbo Ockels en André Kuipers. Maar wat te doen met een vergeten, Zeeuwse, ruimtevaarder.

Lodewijk van den Berg

Lodewijk van den Berg

Opleiding

Lodewijk van den Berg werd op 24 maart 1932 geboren in Sluiskil, vlak bij Terneuzen. Na zijn lagere schooltijd stuurden zijn ouders hun zoon naar het prestigieuze internaat ’De abdij Rolduc’ bij Kerkrade in Limburg. Hier werden priesters opgeleid, maar het gymnasium stond ook open voor andere leerlingen.

Van den Berg behaalde hier zijn diploma gymnasium-B.

Luchtfoto van de Abdij van Rolduc - Foto Leonie Curvers commons.wikimedia.org

Luchtfoto van de Abdij van Rolduc – Foto Leonie Curvers commons.wikimedia.org

Delft

Tussen 1946 en 1961 studeerde Van den Berg chemische  technologie aan de Technische Universiteit in Delft. Naast een briljant leerling was hij bijzonder sportief. Hij roeide bij het veel prijzen behalende studententeam Proteus. Daarnaast was hij actief lid van de studentenvereniging Virgiel.

In 1961 studeerde Van den Berg af.

Amerika.

Na zijn afstuderen vertrok hij naar de Verenigde Staten, waar hij verder studeerde aan de Universiteit van Delaware. Hij ging zich specialiseren in het ‘kweken’ van kristallen. In 1974 behaalde hij zijn Ph.D.

Met zijn kristallen was hij in staat gammastraling te detecteren. Voor de Amerikanen was dit een spionagegevoelige uitvinding. Hij werd min of meer gedwongen het Amerikaans burgerschap te aanvaarden. In 1975 werd Van den Berg genaturaliseerd tot Amerikaan.

Logo van de NASA

Logo van de NASA

 

 

NASA

 

In het kader van verder onderzoek wendde Van de Berg zich tot de NASA. Hij wilde zijn kristallen kweken in een toestand van gewichtsloosheid. Maar dat stelde deze organisatie voor een probleem. Hoe een astronaut op te leiden tot chemicus? Het zou eenvoudigers zijn een chemicus te trainen tot astronaut.

Aan Van den Berg werd gevraagd om acht hiervoor in aanmerking komende wetenschappers aan te wijzen. Maar hij kwam niet verder dan zeven die hiervoor geschikt waren. Daarop voegde de NASA zelf Van den Berg toe aan de lijst. Hij slaagde met gemak voor de eerste testen die de wetenschappelijke achtergrond van de kandidaten moest vaststellen.

Tot zijn eigen grote verbazing slaagde hij ook met glans voor de tweede test die vooral lichamelijk en psychisch was. Dat betekende dat hij de ruimte in zou gaan of als reserve zou fungeren. Aan het einde van de training werd Van den Berg aangewezen als ‘Prime’.

Van den Berg voor vertrek. De Zeeuwse vlag ging mee de ruimte in. Foto Jaap Woltersbeek

Van den Berg samen met zijn zussen voor vertrek. De Zeeuwse vlag ging mee de ruimte in. Foto Jaap Wolterbeek

De ruimte in

Op 29 april 1985 werd het ruimteveer Challenger gelanceerd met aan boord Lodewijk van den Berg. De missie werd STS-51-B genoemd. Voor zijn vertrek kwam hij nog gedag zeggen in Zeeland. Hij werd op het provinciehuis ontvangen door toenmalig commissaris van de koningin, Kees Boertien, die hem een Zeeuwse vlag schonk. Deze vlag werd door Van den Berg meegenomen op zijn eis.

Na een verblijf van 168 uren (7 dagen) keerde de Challanger terug op aarde. Hierbij manifesteerde Van den Berg als een onverstoorbaar mens. Tijdens de terugkeer door de dampkring was hij in slaap gevallen. Drie minuten voor de spaceshuttle landde werd hij wakker.

De op 18 mei 2014 overleden Wubbo Ockels was weliswaar de eerste astronaut met de Nederlandse Nationaliteit. Maar ondanks zijn Amerikaans paspoort is Van den Berg altijd Zeeuw in hart en ziel gebleven.

Later werk

Sinds 2007 werkt Van den Berg als chief scientist bij de Constellation Technology Corporation. Hij kweekt nog dagelijks kristallen wat hij zelf als tuinieren beschrijft. Zijn kristallen worden onder meer gebruikt door het Internationaal Atoom Agentschap.

Van de Berg bij de onthulling van zijn borstbeeld

Van de Berg bij de onthulling van zijn borstbeeld

Eerbetoon

De planetoïde 11430 die op 28 september 2007 werd ontdekt, kreeg de naam Lodewijkberg. Deze planetoïde heeft een doorsnede van ongeveer 3,5 kilometer en draait tussen de planeten Mars en Jupiter, op een gemiddelde afstand van 330 miljoen kilometer om de zon.

Op 31 mei 2013 mocht Van den Berg aan de Baljuwlaan in zijn geboorteplaats Sluiskil zijn eigen bronzen borstbeeld onthullen. Dit beeld werd gemaakt als eerbetoon voor alles wat Lodewijk van den Berg in zijn leven heeft bereikt.